未来の中山間地域の農業を考える、養父(やぶ)農業特区での取り組み

2017 . 07 . 31 / Mon

LIFE

話題の“戦略特区“は、実際何をしているのか 未来の中山間地域の農業を考える、養父(やぶ)農業特区での取り組み

文・写真=クボタプレス編集部

日本の美しい原風景の一つである棚田。四季折々で様々な顔を私たちに見せてくれます。

兵庫県養父市(やぶし)にある別宮(べっくう)の棚田は日本を代表する棚田のひとつ。目の前には兵庫県と鳥取県の境となる氷ノ山(ひょうのせん)が雄大にそびえています。

別宮の棚田 写真提供:一般社団法人やぶ市観光協会

棚田は元々、中山間地域と呼ばれる山あいの地域で山の傾斜を利用した農法の一つとして古くから日本で行われてきました。広い耕作面積が取りづらく、日々作業するにも険しい斜面は体力的にも厳しい土地でもあり、決して簡単に農業ができる土地ではありません。

この土地と向き合いどのように農業をしていくかが日本の農業の一つのテーマでもあります。

そんな中政府は2014年に、冒頭で紹介した兵庫県養父市を国家戦略特別区域(中山間農業改革特区)に指定しました。戦略特区とは日本各地から、様々なトピックごとに地域を指定し、日本の産業全体が抱えている課題の解決に向け、規制緩和や企業の積極的な介入などを促し、日本の国際的な競争力を強化することが狙いです。

島国ニッポンの耕地は約4割が中山間地域

養父市は「中山間地域農業における改革拠点」として農家数の減少や高齢化に伴う中山間地域の農業をどのようにして復活させていくべきかという使命のもと、この戦略特区の制度を利用し、耕作放棄地となっている土地の再活用や、新たに農業生産法人や企業が参入しやすくすることで、日本農業全体が直面する課題の解決に取り組んでいます。

法人のひとつとして、2016年の1月に「クボタeファームやぶ」が農業機械販売会社の近畿クボタ(現 東海近畿クボタ)と地元の生産者や行政の連携でスタートしました。

養父市の休耕地を利用した稲作や畑作に加え、ビニールハウスによるトマトの栽培に力をいれています。特にトマトは、2017年5月に日本野菜ソムリエ協会が実施する品評会「野菜ソムリエサミット」で金賞と銀賞を受賞。初めての生産、しかもたった半年でどうしてこのクオリティを生み出せたのか、中山間地域の農業課題の解決としてなぜトマト作りに着手したのか?実際にクボタeファームやぶの方にお話を聞いてきました。

この場所だからこそ、日本の農業を支えるために、農機メーカーが提案できることを考えた

「僕らの目指すところは、農産物を栽培して、販路も作り、高い価格で販売して収支を合わせていくという一連の流れを、まるごとお客様に提供すること。土地を持っていて、トマトを作りたいというお客様がいたら、道具もノウハウも全部こちらにありますのでどうぞ、と言えるようになることです。」

そう語るのは農場運営を立ち上げから現在まで指揮してきたクボタeファームやぶ ファームディレクターの梶原理史さん

「中山間地域では、北海道のような広い耕地をとることが難しい。とはいえ耕地の4割を占める中山間地域での農業は、日本の農業において避けられないテーマです。平らな耕地面積が狭く、生産量が出せなくても、生産物そのものに付加価値をつけて、採算が取れる農業を模索しました。結果、小スペースでも可能なビニールハウスによる施設農業で、土壌を選ばす糖度の高いトマトを作ることができる『アイメック農法』による栽培を始めました。

クボタeファームやぶは兵庫の山あいにあり、文字通り中山間地域での農業にとりくんでいる

農家の減少が進む中、日本の農業が抱えている課題として、農業そのものが新規参入しにくいという点があります。長年自然と向き合ってきた経験がモノを言う農業、未経験者がいきなり農業を始め、さらに事業として成り立たせていくことを考えると新たに踏み出すことに躊躇する人も少なくありません。

初めて農業を取り組む人にも結果が出せる農法を模索した結果、ハウス栽培で管理がしやすく、難しい土作りが不要で、高品質なものを作れるのがアイメック農法だったそうです。

しかし導入しやすくても、商品として価値のある農作物をすぐ生産することが本当にできるのかというところは最も気になるところですが、この裏付けの一つとして、野菜ソムリエサミットの金賞、銀賞のダブル受賞。しかも初収穫での受賞というのだから、驚きです。

「(トマトのアイメック栽培を行っている農業生産法人アグリ中九州で)まず一ヶ月ほど学んで、2016年の1月にクボタeファームやぶへ着任したんです。僕と近畿クボタ・事業戦略推進部の高橋、地元から通ってくれるパートさん、近畿クボタから出向してきている若いスタッフたち、みんなが初めてで、すべてをゼロから作っていきました。もちろんアイメック農法という管理しやすい農法だったという点も大きかったです」(梶原さん)

より多くの人に農業に関わってもらいやすくするためにも、今回のようないわば農業初心者の方々が実際に自分たちで考え、どうすれば現状を改善できるのかに取り組み続けた結果がしっかりと実を結ぶというのは、日本の農業の目指す姿の一つと言えそうです。

管理するだけでは測れないこと、切っても切れない農家の勘

これまでの話を聞くと、アイメック農法による徹底した管理によってすべてがスムーズに言っていたように見えますが、難しかったところはなかったのでしょうか?

クボタeファームやぶのファームディレクター梶原理史さん
東海近畿クボタ・事業戦略推進部の高橋萌さん

「たとえば、トマトがどの程度赤くなったら収穫して良いのか、最初のうちは判断にとても苦労しました。人によって『やや青い』と『もう赤い』の感覚って少し違いますよね? でも、やや青いトマトは味がいまひとつ。本当に良いトマトだけを私たちのブランドでは売っていきたいので厳しく選んでいたんですが、スタッフのみなさんが判断に迷って疑心暗鬼になってしまうこともありました。最終的には全員でコミュニケーションを取って共有認識を持ちながら、ひたすらトマトを見て経験を積むしかなかったですが、やはり農家の勘というか経験がものをいう場面はあるんだなと感じました」(高橋さん)

トマトの収穫
トマトの収穫のタイミングなどは、ひとつひとつ手作業でチェックしている
ミーティングの様子
作業についてのミーティング。収穫のタイミングなどの情報共有も行われる

徹底的な管理によって簡単になったとはいえ、やはり自然を相手にする以上、どうしても出てくる経験や勘。将来的にはそういった部分もしっかりと伝えられるくらいにまでなると、経験の浅い人にとってもよい指針となるのではないでしょうか。

クボタeファームやぶ、そして戦略特区に指定された養父市の取り組みは日本の課題である農家の減少、休耕地問題、耕作地の多くを占める中山間地域における農業効率化の課題に真っ向からから取り組んでいます。養父市のなかでも、それは認知されてきており、すでに休耕地となってしまった土地や、そろそろ農業を引退しようと思っている方から、より有効に土地を使ってもらえるならばと、協力される方が少しずつ増えてきているそうです。

今回の取材の中で、これらの試みは日本を支えてきた農家への新しい提案でもありつつ、まだ課題はあるものの、土地の環境や経験という壁により超えづらかった「農業を始める」ということを、グッっと身近にするのではないかと編集部は感じました。そして、実は山間の休耕地だけでなく、同じように耕作面積が取りづらい都市圏でも、より本格的な農業ができるようになるのかもしれません。もしかしたら近い将来、大都市圏のど真ん中でも家の隣はトマト畑なんて事が日常的な風景に変わるかもしれませんね。

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